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Tipos de Residuos Peligrosos

¿Qué son los residuos peligrosos?
¿Qué harías si encontraras un contenedor con una calavera y huesos cruzados o la imagen de una bomba explotando? Para la mayoría de las personas, estos símbolos indicarían que había algo peligroso en el contenedor. Afortunadamente, no encontramos estos símbolos a menudo, pero es importante saber lo que significan.

Estos dos símbolos, junto con varios otros, representan una forma de residuo peligroso, que es cualquier residuo sólido o líquido que se considera tóxico, químicamente reactivo, inflamable o corrosivo. En términos de residuos peligrosos, algo se considera tóxico si es perjudicial para la salud humana cuando una persona está expuesta a la sustancia por inhalación, ingestión o contacto.

Una sustancia es químicamente reactiva cuando es inestable o podría reaccionar cuando se expone a otro compuesto. Los residuos peligrosos que se consideran químicamente reactivos pueden explotar o producir humos nocivos cuando se exponen a otros compuestos. Una sustancia inflamable es cualquier cosa que pueda incendiarse, y una sustancia corrosiva es algo que puede corroer o descomponer los metales.

La mayor cantidad de residuos peligrosos se genera en la industria, en particular en las industrias petrolera y química, que producen alrededor del 70% de todos los residuos peligrosos en los Estados Unidos. Los ejemplos más comunes de residuos peligrosos de las industrias en general incluyen los disolventes utilizados en la limpieza, las aguas residuales de las refinerías de petróleo y las cenizas producidas por incineradores o centrales eléctricas de carbón.

Los residuos peligrosos más peligrosos son los generados por las centrales nucleares y las instalaciones de armas nucleares. Aunque la industria crea una gran cantidad de residuos peligrosos en los Estados Unidos y otros países industrializados, estos residuos están altamente regulados y controlados.

Eche un vistazo a su casa. ¿Cree que tiene algún residuo peligroso? Aunque al principio usted podría decir que no, al inspeccionar más de cerca la mayoría de las casas contienen una variedad de artículos de desechos peligrosos. En cualquier momento dado, el hogar promedio en los Estados Unidos tiene aproximadamente 100 libras de desechos peligrosos en las instalaciones. Los ejemplos más comunes de desechos peligrosos que se encuentran en el hogar incluyen pinturas, baterías, solventes, agentes de limpieza y pesticidas. Ahora piensa de nuevo en tu casa. ¿Tiene alguno de estos artículos en él?

Cada año en los Estados Unidos, alrededor de 1,6 millones de toneladas de residuos peligrosos son eliminados por los hogares. Desafortunadamente, los residuos peligrosos producidos en los hogares están mucho menos regulados que la industria y es más probable que se eliminen de forma inadecuada, como por el desagüe, y que tengan un impacto negativo en el medio ambiente.

Eliminación de residuos peligrosos
Dado que los residuos peligrosos pueden ser nocivos de diversas maneras, es necesario eliminarlos de forma diferente que los residuos no peligrosos. Existen tres métodos principales para la eliminación de residuos peligrosos.

El primer método consiste en depositar los residuos sólidos peligrosos en vertederos sanitarios, que son un método de eliminación de residuos en el que los residuos se entierran bajo tierra o en grandes pilas. Aunque los residuos no peligrosos a menudo se eliminan en vertederos, los vertederos de residuos peligrosos se construyen y controlan de forma diferente. Los vertederos para residuos peligrosos se construyen con revestimientos más gruesos e impermeables y con sistemas de eliminación de materiales lixiviables más resistentes. También se construyen lejos de los acuíferos para reducir el riesgo de contaminación del agua.

Los residuos peligrosos que son líquidos o que se han disuelto a menudo se colocan en depósitos superficiales, que son depresiones poco profundas en la tierra que están recubiertas de plástico y materiales impermeables. Los residuos líquidos peligrosos se vierten en el embalse y se dejan evaporar. Una vez que el líquido se ha evaporado, los residuos sólidos peligrosos permanecen en el fondo del embalse y pueden ser retirados y transportados a un vertedero. Los embalses de superficie plantean muchos riesgos, incluida la contaminación, y sólo se utilizan para el procesamiento y almacenamiento temporales.

El tercer método de eliminación de residuos peligrosos es la inyección en pozos profundos, que es cuando los residuos líquidos se inyectan en un pozo que se ha creado en la roca porosa a gran profundidad debajo del nivel freático. Alrededor de nueve mil millones de galones de desechos peligrosos son inyectados en pozos profundos cada año en los Estados Unidos. Aunque este método de eliminación de desechos peligrosos está diseñado para ser a largo plazo y mantener los desechos alejados de los seres humanos y del agua subterránea, a veces los pozos tienen fugas o están dañados y los desechos contaminan el suministro de agua.

Tipos de residuos peligrosos
Como sabemos ahora, hay muchos tipos diferentes de residuos peligrosos. Aunque la lista es larga, hay dos tipos de residuos peligrosos que han estado en el punto de mira durante años: las dioxinas y los PCB. Las dioxinas son un grupo de químicos tóxicos que se forman durante el proceso de combustión. Aunque las dioxinas pueden producirse naturalmente a partir de incendios o volcanes, los mayores productores de dioxinas son las fábricas que blanquean la pulpa de papel o producen herbicidas.

Las dioxinas son liberadas a la atmósfera y absorbidas por los animales y los seres humanos en su tejido graso. La exposición a las dioxinas se ha relacionado con el cáncer, las enfermedades cardíacas y las enfermedades de la piel. Aunque la creación y eliminación de dioxinas está ahora más regulada y controlada, esta sustancia química se descompone lentamente y podría seguir presente en el medio ambiente.

Los PCB, que significan ‘bifenilos policlorados’, son otra sustancia de desecho peligrosa que ha causado una gran cantidad de daños. Los PCB son sustancias químicas orgánicas artificiales que se utilizaron en diversas industrias manufactureras y se liberaron en el medio ambiente. Se descubrió que los PCB causan cáncer y efectos nocivos para el sistema reproductivo humano, el sistema inmunológico y el sistema nervioso. La creación de PCBs fue prohibida en 1979, pero al igual que las dioxinas, se descomponen lentamente y por lo tanto todavía se pueden encontrar hoy en día, más comúnmente en equipos eléctricos y materiales aislantes.